Η Μάντσεστερ Γιουνάιτεντ βρίσκεται σε αχαρτογράφητη περιοχή, όπου το να μιλάς για τον τίτλο δεν φαίνεται περίεργο

Είναι η Μάντσεστερ Γιουνάιτεντ τώρα στην κούρσα του τίτλου; Φαίνεται πολύ νωρίς για να κάνουμε αυτή την ερώτηση, αλλά – μετά από τέσσερις συνεχόμενες νίκες πρωταθλήματος, σκοράροντας εννέα γκολ και δεχόμενοι μόνο μία φορά για να ξεπεράσουμε την πρώτη τετράδα – είναι επίσης δύσκολο να αποφευχθεί.

Ο Erik ten Hag φαινόταν ελαφρώς έκπληκτος όταν του παρουσιάστηκε μετά τη νίκη με 3-0 επί της Bournemouth. «Είναι ένα μεγάλο βήμα», είπε. «Όχι, πρέπει να πηγαίνουμε από παιχνίδι σε παιχνίδι και να προοδεύουμε». Αλλά αν πάνε από παιχνίδι σε παιχνίδι, αν κάνουν την απαραίτητη πρόοδο, θα μπορούσαν να είναι διεκδικητές;

«Η πίστη αυξάνεται», πρόσθεσε ο Τεν Χαγκ. “Είναι ένα καλό μήνυμα και είναι καλό να έχουμε αυτό το συναίσθημα. Πρέπει να καταλάβουμε ότι πρέπει να δίνουμε σε κάθε παιχνίδι 100% ενέργεια, 100% συγκέντρωση και 100% ομαδικό παιχνίδι, και αν διατηρήσεις αυτή τη φιλοσοφία, είναι δυνατό.”

Η τελευταία φορά που μια πρόκληση τίτλου από το Ολντ Τράφορντ αισθάνθηκε έστω και ελάχιστα δυνατή ήταν πριν από δύο χρόνια, όταν το βόλεϊ του Πολ Πογκμπά στο Turf Moor έστειλε τη Γιουνάιτεντ μπροστά μετά από 17 αγώνες. Όπως πολλά από τα σημαντικότερα σημεία της θητείας του Ole Gunnar Solskjaer, το ενοχλητικό ερώτημα ήταν αν ήταν βιώσιμος. Η απάντηση ήταν όχι.

Μετά από ακριβώς τον ίδιο αριθμό αγώνων αυτή τη σεζόν, η Γιουνάιτεντ είναι τρεις θέσεις κάτω, εννέα βαθμούς μακριά από την κορυφή και έναν βαθμό λιγότερο από το 2020-21. Αν ήταν δίκαιο να αμφιβάλλουμε για τα διαπιστευτήρια του τίτλου τους τότε, είναι μάλλον δίκαιο να είμαστε εξίσου αμφίβολοι τώρα. Η ελπίδα πηγάζει από τη βελτιωμένη απόδοση αλλά και από το γεγονός ότι είναι μόνο ένα βαθμό πίσω από τη δεύτερη Μάντσεστερ Σίτι, νικητή του τίτλου σε τέσσερις από τις τελευταίες πέντε σεζόν (έχει παίξει ένα παιχνίδι παραπάνω, ομολογουμένως).


Ο Μάρκους Ράσφορντ έχει σκοράρει σε κάθε μία από τις τέσσερις τελευταίες εμφανίσεις του στη Μάντσεστερ Γιουνάιτεντ (Φωτογραφία: James Gill – Danehouse/Getty Images)

Υπήρξε σαφής και αποδεδειγμένη πρόοδος υπό τον Ten Hag, όπως σχεδόν όλοι μπορεί να δει, αλλά υπάρχει επίσης περιθώριο βελτίωσης, όπως θα παραδεχόταν ο ίδιος ο προπονητής. Η Γιουνάιτεντ έχει σκοράρει λιγότερα γκολ από τις Μπράιτον, Φούλαμ και Μπρέντφορντ και μόνο ένα παραπάνω από μια μαχόμενη Λέστερ Σίτι. Ο Μάρκους Ράσφορντ ήταν υπεύθυνος για επτά στο πρωτάθλημα. Ο Antony και ο Anthony Martial είναι επόμενοι, στο επίπεδο τρία.

Εάν η επιδίωξη του Ιανουαρίου για έναν επιθετικό επιλογής προϋπολογισμού είναι επιτυχής, τότε η πιο κραυγαλέα τρύπα στην πλευρά του Ten Hag θα είχε κλείσει προς το παρόν και ο Rashford θα μπορούσε να απολαύσει λίγη παρέα στην κορυφή των σκορ.

Ωστόσο, ακόμη και τότε, η Γιουνάιτεντ θα πρέπει να βελτιώσει τη δημιουργία ευκαιριών. Οι αναμενόμενοι στόχοι τους (xG) ανά 90 από 1,49, σύμφωνα με το FBRef, είναι σταθεροί ενώ υπολείπονται της ελίτ. Η αναμενόμενη διαφορά τερμάτων τους (xGD) για 90 με +0,36 είναι αξιοπρεπής, αλλά γενικά δεν θεωρείται αρκετά αξιοπρεπής για να αγωνιστούν. Η πρόσφατη άνοδος των στόχων στη φάση είναι πολλά υποσχόμενη, με δύο σε μια εβδομάδα από τις παραδόσεις νεκρής μπάλας του Christian Eriksen – παρόλο που ήταν οι δύο πρώτοι στόχοι της United στην Premier League.

Στη συνέχεια, υπάρχουν τα ιστορικά προηγούμενα που πρέπει να ληφθούν υπόψη. Δεν υπάρχουν δύο εποχές που να είναι ίδιες, αλλά μετά από 30 χρόνια ποδοσφαίρου στην Πρέμιερ Λιγκ, έχεις μια όμορφη διατομή του τι χρειάζεται για να παλέψεις. Μόνο τρεις ομάδες που έχουν κερδίσει τίτλους έχουν κατά μέσο όρο λιγότερους από τους τρέχοντες πόντους της Γιουνάιτεντ ανά αγώνα 2,06, όλοι πριν από την αλλαγή του αιώνα, όταν το πρωτάθλημα ήταν αναμφισβήτητα πιο ανταγωνιστικό και όχι τόσο στρωματοποιημένο όσο είναι τώρα.

Η ομάδα του Τεν Χαγκ βρίσκεται αυτή τη στιγμή στην πορεία με 78 βαθμούς συνολικά. Πάντα ήταν αρκετό για να τερματίσεις τέταρτος και να προκριθείς στο Champions League, αλλά στις μέρες μας συνήθως χρειάζονται περισσότερα για να παλέψεις και να κερδίσεις έναν τίτλο. Την τελευταία πενταετία, οι μετέπειτα πρωταθλητές έχουν 95 πόντους κατά μέσο όρο, ενώ οι δευτεραθλητές 85.

Η μόνη ομάδα που βρίσκεται στη δεύτερη θέση τα τελευταία πέντε χρόνια που η Γιουνάιτεντ βρίσκεται σε καλό δρόμο για να βελτιωθεί είναι η ίδια – ή με άλλα λόγια, αυτή η ομάδα της Solskjaer 2020-21, η οποία τελικά έπεσε. κατέρρευσε για να τερματίσει με μόλις 74 βαθμούς.

Ωστόσο, δεν είναι απαραίτητο να πάμε πολύ πίσω για να παραμείνουμε δύσπιστοι. Λίγα πράγματα επηρεάζουν τις αντιλήψεις μιας ομάδας περισσότερο από το πρόσφατο πρόγραμμά της. Οι τρεις τελευταίοι αντίπαλοι της Γιουνάιτεντ – Νότιγχαμ Φόρεστ, Γουλβερχάμπτον Γουόντερερς και Μπόρνμουθ – αποτελούν τους τρεις από τους έξι τελευταίους.

Αλλά τα τρία τελευταία παιχνίδια πρωταθλήματος της Γιουνάιτεντ δεν θα ήταν ποτέ τόσο καλό βαρόμετρο των δυνατοτήτων της αυτή τη σεζόν όσο τα επόμενα δύο: πρώτα κόντρα στους πρωταθλητές και μετά εναντίον των κορυφαίων.

Δεν είναι δύσκολο να χαράξεις μια πορεία όπου, στα τέλη Ιανουαρίου, αν η Μάντσεστερ Σίτι και η Άρσεναλ ηττηθούν και συνεχίσουν να ρίχνουν βαθμούς αλλού, η Γιουνάιτεντ μοιάζει με έκπληξη, αλλά πραγματικούς διεκδικητές. Ωστόσο, θα είναι πολύ πιο δύσκολο να φτάσουμε σε αυτό το σημείο.

Είναι μια βελτιωμένη ομάδα και έχουν παίξει πρόσφατα με μια μολυσματική αυτοπεποίθηση, αλλά είναι ακόμα ένα έργο σε εξέλιξη. Υπάρχουν πολλές πιθανότητες να διαρκέσει αυτή η αναπήδηση των Χριστουγέννων, αλλά αυτή η δοκιμή των διαπιστευτήριών τους δεν ήρθε κατά τη διάρκεια της εορταστικής περιόδου. Αυτό θα ακολουθήσει μετά το επόμενο ζευγάρι των αγώνων κυπέλλου, με την Έβερτον στο Κύπελλο Αγγλίας την Παρασκευή και την Τσάρλτον Αθλέτικ στον προημιτελικό του Carabao Cup την Τρίτη.

Είναι πολύ νωρίς για να πούμε ότι η Γιουνάιτεντ βρίσκεται σε κυνήγι τίτλου, αλλά σε λίγες εβδομάδες θα πρέπει να μάθουμε αν έχει αυτό που χρειάζεται για να θεωρηθεί σοβαρός διεκδικητής.

(Κορυφαία φωτογραφία: Matthew Ashton — AMA/Getty Images)

Leave a Comment

Your email address will not be published. Required fields are marked *