Είναι ήδη από τα καλύτερα στον κόσμο

Μεγαλώνοντας στη Νότια Καλιφόρνια στις αρχές της δεκαετίας του 1990, ο John Thorrington ήταν τόσο παθιασμένος με το ποδόσφαιρο όσο κι εκείνοι. Έπαιξε ανταγωνιστικά – τελικά υπέγραψε με τη Μάντσεστερ Γιουνάιτεντ σε ηλικία 17 ετών – αλλά το αμερικανικό αθλητικό τοπίο, με την έλλειψη τηλεοπτικών ή εγχώριων επιλογών για το πρωτάθλημα, κατέστησε ουσιαστικά αδύνατο να δημιουργήσει διαδεδομένο πάθος για το παιχνίδι.

«Σκεφτόμουν όταν φιλοξενούσαμε το Παγκόσμιο Κύπελλο [in 1994] και πόσο διαφορετικό ήταν», είπε ο Thorrington. «Δεν είχα δει ποτέ ένα κορυφαίο παιχνίδι ζωντανά στη ζωή μου. Ήμουν 14 όταν ήρθε εδώ και είδατε το ενδιαφέρον που προκάλεσε. Και μετά ξεκίνησε το πρωτάθλημα».

Η ανάπτυξη του Major League Soccer μπορεί συχνά να φαίνεται να προχωρά με ρυθμό σαλιγκαριού, αλλά ποτέ δεν υπήρξε καλύτερη αναπαράσταση του πόσο μακριά έχει φτάσει το πρωτάθλημα από το Κατάρ για το Παγκόσμιο Κύπελλο. Εκτός από τα πέντε κορυφαία πρωταθλήματα στον κόσμο – σε Αγγλία, Γαλλία, Γερμανία, Ιταλία και Ισπανία – το MLS είχε τους περισσότερους παίκτες (36) από όλα τα υπόλοιπα. Εκπροσωπήθηκε από περισσότερες χώρες (12) από οποιοδήποτε πρωτάθλημα εκτός της πρώτης πεντάδας και, για πρώτη φορά στην ιστορία του πρωταθλήματος, είχε έναν παίκτη στη νικήτρια ομάδα: τον Αργεντινό Τιάγκο Αλμάντα (Ατλάντα Γιουνάιτεντ).

Τίποτα από όλα αυτά δεν σημαίνει ότι το διαμέτρημα του παιχνιδιού είναι κοντά σε αυτό των υψηλότερων επιπέδων της Ευρώπης, αλλά το να έχει τέτοιο αντίκτυπο το πρωτάθλημα στο Παγκόσμιο Κύπελλο παρά τη σχετική νεανικότητα του είναι τόσο εντυπωσιακό ορόσημο όσο το MLS έχει πετύχει ποτέ.

«Αν σκεφτείτε τι σημαίνει το Παγκόσμιο Κύπελλο στο παγκόσμιο ποδόσφαιρο, κάθε χώρα επιλέγει τους καλύτερους παίκτες της και γενικά τις καλύτερες ομάδες είναι εκεί», είπε ο Θόρινγκτον. «Πιστεύω ότι αυτό λέει πολλά για το πρωτάθλημα και το αυξημένο επίπεδο συμμετοχής που έχουμε τόσο ως προς τον αριθμό των παικτών όσο και ως προς τις χώρες που εκπροσωπούνται από παίκτες του MLS».

Σκεφτείτε το εξής: Σε ηλικία 14 ετών, ο Θόρινγκτον δεν είχε δει ποτέ ζωντανό αγώνα ποδοσφαίρου κορυφαίας κατηγορίας προσωπικά, ζώντας σε μια χώρα που δεν είχε επαγγελματικό πρωτάθλημα. Στα 43 του, πανηγύρισε ένα Κύπελλο MLS ως συμπρόεδρος και γενικός διευθυντής μιας από τις δύο ομάδες του Λος Άντζελες, της LAFC, η οποία συμμετείχε πέντε παίκτες στο Παγκόσμιο Κύπελλο.

Στο πρώτο παιχνίδι της διοργάνωσης, ο Sebastian Mendez – αναπληρωματικός μέσος για την LAFC μετά την απόκτησή του σε συμφωνία ανταλλαγής στη μέση της σεζόν – ξεκίνησε για το Εκουαδόρ εναντίον του οικοδεσπότη Κατάρ και ήταν ένας από τους καλύτερους παίκτες στο γήπεδο. Την επόμενη μέρα, ο Gareth Bale – ο οποίος επέλεξε να έρθει στο LAFC για να βοηθήσει στην προετοιμασία για την πρώτη εμφάνιση της Ουαλίας στο Παγκόσμιο Κύπελλο από το 1958 – οδήγησε τη χώρα του ενάντια στις Ηνωμένες Πολιτείες. Ενώ οι ΗΠΑ ξεκίνησαν μόνο έναν παίκτη του MLS σε αυτό το παιχνίδι (Walker Zimmerman του Nashville SC), άλλοι τρεις ήρθαν από τον πάγκο (DeAndre Yedlin της Inter Miami CF, Kellyn Acosta από LAFC και ο επιθετικός του Seattle Sounders, Jordan Morris). Αρκετοί άλλοι έχουν ήδη παίξει στο πρωτάθλημα ή έχουν αναπτυχθεί από συλλόγους του MLS.

“Είναι απίστευτο. Όταν ξεκίνησα στο πρωτάθλημα, σίγουρα δεν είχε μεγάλο αντίκτυπο [globally]”, είπε ο Yedlin. “Κάθε φορά που βλέπετε ανάπτυξη, είναι θετικό πράγμα και αυξάνεται πολύ γρήγορα. Έτσι, απλώς δείχνει ότι το MLS γίνεται ένα από τα μεγαλύτερα πρωταθλήματα στον κόσμο. Είναι καλό για το αμερικανικό ποδόσφαιρο».

– Ροή στο ESPN+: LaLiga, Bundesliga, περισσότερα (ΗΠΑ)

Εάν τα πράγματα πάνε όπως έχουν προγραμματιστεί, θα υπάρχει λιγότερη παρουσία στο ρόστερ των ΗΠΑ όταν το τουρνουά επιστρέψει στη Βόρεια Αμερική το 2026, πράγμα που σημαίνει υψηλότερο ποσοστό παικτών στα κορυφαία πρωταθλήματα της Ευρώπης. Η ελπίδα, από την πλευρά του MLS, είναι ότι πρόκειται για παίκτες που εγγράφονται στο πρωτάθλημα – ξεκινώντας από το επίπεδο της ακαδημίας – και χρησιμοποιούν το MLS ως επαγγελματικό εφαλτήριο. Ταυτόχρονα, περιμένουμε από τους συλλόγους να αναζητούν όλο και περισσότερο νεαρούς ξένους παίκτες που μπορούν να έχουν άμεσο αντίκτυπο στο πρωτάθλημα και να χρησιμοποιήσουν αυτές τις επιδόσεις για να μπουν στις αντίστοιχες εθνικές τους ομάδες.

Η Almada, 21, είναι το καλύτερο παράδειγμα. Ήταν ξεκάθαρο από νωρίς ότι ήταν ένας ταλαντούχος παίκτης, αλλά το πλήρες ντεμπούτο του στην εθνική ομάδα της Αργεντινής έγινε μόλις τον Σεπτέμβριο, προς το τέλος της πρώτης του σεζόν με την Ατλάντα.

«Πριν από χρόνια αυτό δεν θα είχε συμβεί», είπε ο επίτροπος του MLS Ντον Γκάρμπερ στο ESPN στο Κατάρ. «Ένας προπονητής της εθνικής ομάδας θα έλεγε: «Ε, αν πρόκειται να παίξεις στη Major League Soccer, δεν θα είσαι πια στην ομάδα της εθνικής ομάδας. Αυτό έχει αλλάξει ριζικά. Τα παιχνίδια μας παρακολουθούνται πλέον από τις εθνικές ομάδες επειδή έχουν δει την επιτυχία του να παίζουν σε μια ομάδα του MLS και πώς αυτό συνέχισε την ανάπτυξή τους, καθιστώντας τις καλύτερους παίκτες που μπορεί τελικά να γίνει καλύτερος παίκτης της εθνικής ομάδας. “

Ο Garber δεν απέφυγε ποτέ να πετύχει τον μακροπρόθεσμο στόχο του πρωταθλήματος να γίνει ένα από τα καλύτερα πρωταθλήματα στον κόσμο. Το πώς αυτό ορίζεται ήταν πάντα λίγο ανοιχτό σε ερμηνείες. Τι σημαίνει “το καλύτερο στον κόσμο”, τέλος πάντων; Αν είναι η πρώτη πεντάδα, τότε υπάρχουν χρόνια –ίσως δεκαετίες– δουλειάς που πρέπει να γίνει. Οι πιθανότητες είναι ότι δεν θα συμβεί ποτέ. Αν είναι το top 10, τότε υπάρχουν πειστικά επιχειρήματα ότι το MLS μπορεί να είναι ήδη εκεί.

“Είναι πραγματικά δύσκολο, και εκεί λέω ότι μπορείτε να χρησιμοποιήσετε έναν ποικίλο αριθμό μετρήσεων για να προσπαθήσετε να καταγράψετε την ποιότητα: χρήματα που ξοδεύτηκαν, διαγωνισμοί πρόσωπο με σώμα – είναι πραγματικά δύσκολο γιατί το MLS δεν έχει αυτή την εμπειρία”, δήλωσε ο Thorrington. . «Σχεδόν όλοι όσοι προέρχονται από ένα ισχυρότερο πρωτάθλημα – και έχω κάνει αυτές τις συζητήσεις, είχαμε αυτούς τους παίκτες – έρχονται στο MLS και τους μιλάς, είτε είναι ο Γουέιν Ρούνεϊ, είτε ο Τιερί Ανρί, είτε ο Κάρλος Βέλα. , οποιοδήποτε από αυτά τα παιδιά, το να παίζεις στο MLS είναι μια εμπειρία που σου ανοίγει τα μάτια.

«Είναι πραγματικά δύσκολο να μετρήσεις μια ομάδα MLS με βάση τις συνθήκες του MLS και την ιδιότυπη φύση του ταξιδιωτικού μας κλίματος, την υγρασία, οτιδήποτε… και να προσπαθήσεις να το τηλεμεταφέρεις σε άλλο εγχώριο πρωτάθλημα».

Θα έχουμε ένα ενδιαφέρον σημείο δεδομένων στις 2 Φεβρουαρίου, όταν οι Seattle Sounders θα γίνουν ο πρώτος σύλλογος του MLS που θα παίξει στο Παγκόσμιο Κύπελλο Συλλόγων εναντίον των νικητών Auckland City (Νέα Ζηλανδία) και Al Ahly SC (Αίγυπτος). ). παίξει με τη Ρεάλ Μαδρίτης. Αλλά ακόμα και τότε, το μικροσκοπικό μέγεθος δείγματος της συμμετοχής του Σιάτλ στο Μαρόκο — στα μέσα της προεποχής του 2023 — αποκλείει οποιαδήποτε ουσιαστικά μαθήματα.

Το League Cup αυτό το καλοκαίρι – ένα νέο τουρνουά τύπου Παγκοσμίου Κυπέλλου που περιλαμβάνει συλλόγους Liga MX και MLS – είναι μια άλλη ευκαιρία για το MLS να μετρήσει την πρόοδό του. Αν και οι Sounders κέρδισαν το ΚΟΝΚΑΚΑΦ Champions League πέρυσι, η κοινή αντίληψη είναι ότι το μεξικάνικο πρωτάθλημα εξακολουθεί να κυριαρχεί στη Βόρεια Αμερική. Από την άποψη της δημοτικότητας, αυτό δεν αμφισβητείται – το Liga MX έβρισκε πάντα μεγαλύτερο τηλεοπτικό κοινό στις ΗΠΑ από το MLS – αλλά είναι λογικό να υποθέσουμε ότι διατηρεί πολλούς θαυμαστές με βάση την ιδέα ότι είναι το ανώτερο προϊόν.

Αν και υπάρχει μια φυσική αντιπαλότητα μεταξύ των πρωταθλημάτων που έχει τις ρίζες της στην εγγύτητά τους, είναι πολύ περισσότερο μια συνεργασία. Ως κοινές διοργανώτριες του Παγκοσμίου Κυπέλλου του 2026, οι Ηνωμένες Πολιτείες, το Μεξικό και ο Καναδάς έχουν απίστευτα κίνητρα να δημιουργήσουν όσο το δυνατόν περισσότερο συλλογικό ενθουσιασμό για το άθλημα τα επόμενα τριάμισι χρόνια.

«Όποιος ασχολείται με το ποδόσφαιρο στις Ηνωμένες Πολιτείες, το Μεξικό ή τον Καναδά, βλέπουμε το Παγκόσμιο Κύπελλο ως ένα αστέρι του βορρά με τον οποίο θα μπορούσαμε να συνεργαστούμε τα επόμενα χρόνια για να συνεχίσουμε να χτίζουμε το παιχνίδι έτσι ώστε όταν είναι εδώ το Παγκόσμιο Κύπελλο , μπορούμε να το χρησιμοποιήσουμε σχεδόν σαν καύσιμο πυραύλων για να βοηθήσουμε στην ανάπτυξη του παιχνιδιού», είπε ο Garber.

Leave a Comment

Your email address will not be published. Required fields are marked *